¿La mayor historia jamás contada?

La Odisea de Homero ha encabezado nuestra encuesta de las 100 historias que dieron forma al mundo. Natalie Haynes analiza por qué el poema épico ha sobrevivido durante milenios.

Si alguna historia puede ser considerada la más grande jamás contada, La Odisea de Homero tiene un mejor reclamo que la mayoría. De veinticuatro libros de extensión, tiene más de 12.000 versos hexamétricos (la forma poética utilizada en la epopeya griega y la epopeya latina después de ella) y sigue las aventuras del astuto y complicado héroe griego Odiseo, tras la guerra de Troya. La Odisea ha sido valorada como un punto culminante cultural durante milenios: en el siglo V a.C., el dramaturgo ateniense Esquilo se refirió a sus tragedias como “rebanadas del banquete de Homero”.

Escritores de Dante a James Joyce a Margaret Atwood se han inspirado en esta historia de búsqueda original. Pero la búsqueda de Odiseo en sí misma es un asunto casi mundano, entre los dioses y monstruos que pueblan el poema. Porque no se trata de navegar para encontrar algo maravilloso y nuevo (un vellón de oro, por ejemplo, o una tierra no descubierta). Se trata de un hombre que intenta volver a casa al final de una guerra de 10 años.

Y esta es sin duda la razón por la que el poema sigue siendo tan central en nuestra cultura hoy en día, unos 2700 años después de su composición (en el siglo VIII o más probablemente en el siglo VII a.C.). Es una historia a la vez grandiosa e íntima, de gran envergadura pero con atención a los más pequeños detalles (las flores que crecen fuera de la cueva de Calipso, la suavidad del vellón de la oveja de los Cíclopes). Es una historia que hace preguntas sobre lo que significa ser un hombre, particularmente cuando ha sido despojado del contexto que lo ha definido previamente: Odiseo es un esposo alejado de su esposa, un padre que ha extrañado a su hijo al crecer, un guerrero cuya guerra ha terminado, un rey que está lejos de su reino, un líder cuyos hombres todos mueren, un adúltero que es el juguete de las diosas, y un hijo cuya madre muere de un corazón roto porque ella lo cree muerto. Es un viajero, un pirata, un aventurero, un refugiado.

El último cuento de hadas

El poema también pide a su audiencia que considere la naturaleza misma de la narración de cuentos, ya que las mentiras, las exageraciones y los cuentos chinos compiten entre sí en una línea temporal fracturada. La historia de Odiseo es contada con diversos grados de precisión por él mismo, por los bardos cantando sus versos épicos como debió hacer Homero, e incluso por Odiseo disfrazado de bardo, inventando engaños sobre sus viajes para sus propios propósitos. Cuando Odiseo escucha el canto de las sirenas, en el Libro 12, es el único de su tripulación que puede escucharlas. Todos sus hombres se han tapado los oídos con cera de abeja ablandada, porque el canto de las sirenas es mortal y atrae a los hombres a la muerte.

Odiseo está tan desesperado por no perderse ninguna parte de su aventura que hace que sus hombres lo azoten hasta el mástil de su barco, para que pueda oír pero no moverse. Hablando de un público cautivo. Y las sirenas también conocen el camino a su corazón: lo llaman’poluain’, muy alabado. No tenemos ninguna duda de que Odiseo es el héroe de muchas historias, y es sólo nuestra buena suerte para seguirlo a través de este conjunto particular de aventuras fantásticas.

La Odisea cubre el período de 10 años que le toma a Odiseo regresar a su hogar, Ítaca, desde Troya. Pero comienza a finales del décimo año, mientras Odiseo espera en Ogygia, la isla donde ha estado viviendo con la ninfa Calypso durante los últimos siete años, mirando el mar y deseando poder regresar a casa. Los primeros tres años de viaje lo pusieron en contacto con come-hombres tuertos, drogadictos somnolientos, gigantes asesinos, sirenas mortales, una bruja y los aterradores Scylla y Charybdis. Todas estas aventuras se cuentan en flashback. También nos las arreglamos para seguir otras dos líneas argumentales, a medida que seguimos a Penélope (la sufrida esposa de Odiseo) y rastreamos las deambulaciones a menor escala de Telemachos (su hijo bastante inmaduro).

Quizás la más famosa de las aventuras de Odiseo aparece en el Libro 9, cuando él y sus hombres llegan a la isla de los Cíclopes. Polifemos – un gigante tuerto con apetito por la carne humana – atrapa a Odiseo y a sus hombres dentro de su cueva. Pregunta el nombre de Odiseo, porque le gusta saber a quién se va a comer más tarde. Odiseo le dice que es Outis. Nadie. Odiseo se emborracha y se saca el ojo con un palo afilado por el calor. Esto asegura que el Cíclope estará demasiado incapacitado para comerse a nuestro héroe. Pero no está tan incapacitado como para no poder quitar la enorme roca que sella la entrada de su cueva (para que sus ovejas puedan salir al día siguiente) y permitir que Odiseo escape. Cuando el cíclope grita que nadie le hace daño, sus compañeros isleños ignoran el ruido. Si nadie le hace daño, obviamente no hay nada que puedan hacer.

Caída de nombres

Está en la naturaleza de Odiseo mentir: construir una identidad artificial o una historia de fondo es algo que hace con notable facilidad y frecuencia a lo largo del poema. Pero mientras se aleja del gigante ciego, no puede resistir gritar su verdadero nombre, de modo que Polifemos sabe que ha sido vencido por nada menos que por el famoso Odiseo. No se le ocurre que Polifemo pueda tener amigos en altos cargos. O mejor dicho, lugares bajos: Polifemos resulta ser el hijo de Poseidón, el dios del mar. Si usted está haciendo su camino a casa en barco, Poseidón es realmente el último dios que usted quiere antagonizar (aunque Odiseo tiene apoyo casi constante de su propio ayudante divino, Atenea).

Los elementos fantásticos de La Odisea han hecho de ella una fuente de inspiración para escritores en prácticamente todos los campos. James Joyce lo usó como base para Ulises (el nombre latino de Ulises). Margaret Atwood escribió The Penelopiad, que examina el violento regreso a casa de Odiseo desde la perspectiva de su esposa. Los niños de la década de 1980 vieron una caricatura franco-japonesa de ciencia ficción, llamada Ulises 31, siguiendo las aventuras de Ulises y Telémaco en el espacio. El infantil de 2018 podría estar jugando a Super Mario Odyssey, en el que el héroe titular busca rescatar a la princesa Peach del matrimonio forzado con Bowser. Es precisamente esa unión lo que Penélope teme, ya que retrasa a sus muchos pretendientes en La Odisea, esperando que su verdadero amor regrese antes de que se vea obligada a casarse con alguien más. Mario viaja en un barco hecho de un sombrero gigante, que no es estrictamente homérico, pero existen otros paralelismos.

La serie más reciente de Prison Break fue escrita claramente por los fans de Odyssey: Michael Schofield lleva siete años en una prisión llamada Ogygia (el nombre de la isla de Calypso y la misma duración de la prisión, aunque Odiseo tiene un tiempo más agradable que Schofield). Incluso ha adoptado el alias de Outis de Odiseo, y antes de que se complete la serie, lucha contra un agente llamado Poseidón, y ciega a un hombre tuerto. Y mientras Chihiro ve a sus padres comer demasiado y convertirse en cerdos, en la película clásica de Miyakazi Spirited Away, de 2001, sólo podemos pensar en Circe convirtiendo a los hombres de Odiseo en cerdos de la misma manera.

La Odisea es una epopeya de tal profundidad, detalle y complejidad que cada lector puede encontrar algo nuevo en su poesía y cada escritor puede inspirarse en su historia. En otros 2.700 años, eso seguirá siendo cierto. 

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